La economía informal constituye el conjunto diversificado de actividades económicas, empresas y trabajadores no regulados o protegidos por el estado. Originalmente, el concepto de informalidad se utilizaba para hacer referencia al empleo autónomo en pequeñas empresas no registradas, pero se ha ampliado para incluir también al empleo asalariado en trabajos no protegidos. De acuerdo a esta definición, la economía informal representa entre la mitad y tres cuartas partes de la fuerza laboral no agrícola en los países en desarrollo. Si también se mide la informalidad en la agricultura, el porcentaje del empleo informal en el empleo total es aún más alto: tan alto como el 90% en algunos países en el sur de Asia y África subsahariana. Aunque no se dispone de estimaciones comparables para los países desarrollados, los datos sugieren que el trabajo atípico y el autónomo representan un porcentaje bastante grande (más del 25%), y que va en aumento, del empleo total de Europa Occidental y Norteamérica. En suma, la economía informal representa hoy en día un porcentaje importante de la economía y la fuerza laboral mundiales.

Desde su “descubrimiento” en África a principios de la década de 1970, la economía informal y su papel en el desarrollo económico han sido objeto de acalorados debates. Algunos observadores ven a la economía informal en términos positivos, como una “reserva” de talento empresarial o un “amortiguador” durante crisis económicas. Otros la consideran un problema, argumentando que los empresarios informales deliberadamente evaden regulaciones e impuestos.  Otros más, la consideran una fuente de sustento para los trabajadores pobres. Cada una de estas perspectivas es correcta en lo que se refiere a componentes o aspectos específicos de la economía informal.

Existe actualmente un interés renovado en este fenómeno en todo el mundo. Ello se debe en parte al hecho de que la economía informal no solamente ha crecido, sino que ha surgido en disfraces nuevos y en lugares inesperados. Representa un importante, pero a menudo desapercibido, porcentaje de la economía y fuerza laboral mundiales, un hecho que se ha vuelto más evidente en la reciente recesión mundial. Este interés renovado en la economía informal es también resultado del reconocimiento de los vínculos entre informalidad, crecimiento, pobreza y desigualdad.

 

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¿Qué está disponible en esta sección del sitio web?

Esta sección del sitio web está diseñada para proveer materiales de referencia sobre la economía informal en todo el mundo. En las siguientes secciones se presentan información y reflexiones recientes sobre la economía informal:

  • La primera sección ofrece una visión histórica del “descubrimiento” de la economía informal en África a principios de la década de 1970 y los debates subsiguientes al respecto, incluyendo un resumen de las cuatro escuelas de pensamiento dominantes sobre la economía informal.
  • La segunda sección presenta información general sobre la disponibilidad de datos estadísticos nacionales y sobre los conceptos, mediciones y métodos estadísticos utilizados para la recopilación de estos datos.
  • La tercera sección explora los vínculos entre la informalidad y la pobreza, el crecimiento y las crisis económicas al resumir los hallazgos de análisis de datos recientes y estudios sobre estos vínculos.
  • La cuarta sección contiene información sobre varios grupos ocupacionales claves en la economía informal, incluyendo su tamaño y magnitud, las fuerzas motoras y las condiciones laborales de cada grupo, así como las respuestas políticas, las iniciativas programáticas y los esfuerzos organizativos relativos a cada grupo.
  • Las dos secciones finales resumen las respuestas políticas y programáticas a la economía informal, y los esfuerzos organizativos –y las organizaciones con base de miembros– de los trabajadores en la economía informal.

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